小宇宙百科

天体地质学奠基人——尤金苏梅克

​ 尤金苏梅克是地质学家,天体地质学奠基人,致力于发现星空中对地球构成潜在威胁的小行星。 苏梅克夫妇和列维共同发现了苏梅克-列维9号的彗星——一年后该彗星撞击木星,引爆了世界。此后,搜索对地球有潜在威胁的近地天体成立天文学界的前沿领域。

(图:苏梅克夫妇)

来自2009/03/25/-03/29/ 小宇宙百科09084-09088

北泽晋/编 清凌/配图

今天提起灾难片或恐龙灭绝人们都很容易联想到彗星撞击地球,但事实上这种假说的历史并不长,而尤金苏梅克则是这一领域先驱。他是地质学家,天体地质学奠基人。他在加州理工完成本硕学位,在普林斯顿大学完成博士,以研究著名的亚利桑那州陨石坑闻名。曾是阿波罗登月计划第一批地质学宇航员,却因身体原因在最后一刻落选,但结下他和月球一生的情缘。落选阿波罗登月计划后,失望的尤金苏梅克在加州理工大学系统研究了小行星轨道,发现了包括阿波罗族小行星在内的若干小行星群。他做出了一个大胆的猜测,即小行星撞击地球事件比此前地质学家预想的要频繁,很多地球包括月球上的坑并不是所谓火山遗迹,而是小行星撞击的铁证。在他的领导下天体地质学应运而生,而他也成为了那个时代行星天文学的领袖人物。

(图:被木星引力撕裂的彗星)

如果说对毁灭的忧患意识存在于每一个人的灵魂深处,那么没有人会比尤金苏梅克更清楚,地球在这个动荡不安的宇宙中所处的危险境地。对于地球表面陨石坑的大量考察让他意识到,如果不建立一个小行星搜索网络,弄清楚地球周围究竟有多少对人类构成潜在威胁的小天体,那么人类随时都有可能因为一个天空中的小不点而永远的沉寂。于是他和妻子学生们将望远镜对准了星空,开始寻找这些速度奇快又非常暗弱、对地球有着致命威胁的近地小行星。这一切并没有得到其他天文学家应有的重视,但是1992年尤金苏梅克从老布什总统手中接过美国科学界最高奖项国家科学奖。

(图:彗星撞击木星)

一年后的3月24日苏梅克夫妇和列维在著名的帕洛马天文台发现一颗外形奇怪新彗星。也许是命中注定,当这颗被命名为苏梅克-列维9号的彗星的轨道被计算出来时,苏梅克夫妇这对一生都致力于向政府和公众宣传外来天体撞击对地球有致命威协的先驱也瞬间傻了眼。因为这颗由他们发现的新彗星将于1年后撞击木星。铁的事实证明苏梅克是对的,一瞬间全世界都被这则消息引爆,天文学家们意识到这是他们一生中仅有一次的特殊体验。1994年7月中旬的那个礼拜,整个世界的焦点只有一个,那就是遥远的木星。彗星被撕裂成较大的21块碎片在几天之内投向木星的怀抱,释放出相当于750倍全世界核武器同时引爆的能量,其中最大撞击在木星表面留下的黑色遗迹竟然比一个地球还大。彗星撞木事件发生以后,苏梅克夫妇一生的愿望顷刻之间修成正果,美国国防部很快就建立专项基金,用于寻找对地球有潜在威胁的近地天体,而这一课题在那以后一直是行星天文学的前沿领域,也是好莱坞灾难片的永恒话题。无数天才投身于对近地天体的研究中来,苏梅克夫妇的研究不再孤单。

(图:彗星撞击木星后留下的痕迹)

所有背诵过新概念英语2的同学一定对澳大利亚正中心小镇AliceSpring并不陌生,然而1997年夏天,在这里的一场车祸却送走上个世纪最传奇的天文学家,并将一对经历了半个世纪风风雨雨的夫妇永远分开了。尤金在这场事故中不幸丧生,他的妻子也受了重伤,而他们这次澳大利亚沙漠之旅的目的依然是陨石坑。苏梅克夫妇一生总共发现了32颗以他们名字命名的彗星和800多颗小行星。除了在小行星方面的卓越成就,他还是月球地质学的权威。为了纪念他对小行星研究的巨大贡献,第一艘探测近地小行星的太空器更名为Near苏梅克号。尤金生前曾经说过,他这一辈子最大的遗憾是未能拿着地质锤亲手敲敲月球上的岩石。1999年月球勘探者号带着他的骨灰一同撞向了月球,完成了他一辈子的心愿,成为唯一一个埋葬在月球上的地球人。

编者 北泽晋

想去巴黎却还在北京学哲学的小同学,梦想转型拍电影,搞艺术,写小说,做科学。

文章评论 (0)

  • 暂无评论。
留下您的评论

还没有登录?请先 登录